Settecento #2. L’impero britannico e la repubblica americana

Libertà e modernizzazione

Mentre nei grandi Stati europei c’erano ancora monarchie assolute, in Inghilterra già dalla fine del Seicento c’era una monarchia costituzionale. I poteri del re erano limitati e la Camera dei Comuni aveva la responsabilità di governare il Paese. L’Inghilterra del Settecento è considerata la culla della democrazia moderna, anche se in realtà solo i più ricchi avevano il diritto di eleggere i membri della Camera dei Comuni.

Dal Cinquecento in poi i possidenti della campagna inglese si erano dedicati all’agronomia, cioè alla scienza che studia le tecniche per migliorare l’agricoltura. I loro terreni producevano di più, il guadagno era maggiore, i soldi in più venivano usati per la fabbricazione di stoffe. Col passare del tempo, grazie all’invenzione di nuove macchine come il filatoio meccanico, la produzione dei panni di lana e cotone aumentava e i prezzi diminuivano: anche la gente comune poteva comperare le stoffe.

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Spinning Jenny, filatoio meccanico brevettato da James Hargraves nel 1770

La competizione coloniale

Durante il XVII secolo le colonie erano diventate luoghi di popolamento: vi si trasferivano contadini, artigiani, funzionari e persone perseguitate per le loro idee religiose.

Spagna e Portogallo continuavano a  sfruttare le miniere d’oro e d’argento. Le nuove potenze commerciali, Paesi Bassi, Francia, Inghilterra, invece, impiantavano coltivazioni di tabacco e zucchero, nuove fonti di ricchezza.

Verso la metà del XVIII secolo si scateno una guerra, la guerra dei Sette Anni, per il possesso delle colonie. Le due principali rivali furono Francia e Inghilterra; alla fine della guerra la Francia dovette dare agli Inglesi tutte le colonie nell’America settentrionale. Qui le colonie britanniche diventarono tredici.

Per saperne di più:

Le colonie nord-americane

Nel corso del Settecento nelle colonie nord-americane ci fu una massiccia immigrazione non più soltanto dall’Inghilterra, ma anche da Irlanda, Scozia e Germania. I coloni attraversavano l’Atlantico per trovare condizioni di vita migliori. Facevano lavori diversi: a nord erano per lo più artigiani e mercanti; a sud si svilupparono grandi piantagioni di tabacco, zucchero e cotone. I padroni delle piantagioni facevano lavorare gli schiavi neri deportati dall’Africa.

Ponti e sezione della nave inglese Brookes adibita al trasporto di schiavi (1788)
Ponti e sezione della nave inglese Brookes adibita al trasporto di schiavi (1788)

Per approfondire:

La rivoluzione americana e la formazione degli Stati Uniti d’America

Il governo britannico chiese ai coloni americani di pagare più tasse sui prodotti esportati verso l’Europa (soprattutto tè e zucchero). Essi si ribellarono contro la madrepatria perché ritenevano ingiusto l’aumento di tasse: si scatenò una vera e propria guerra tra Americani e Inglesi. L’esercito americano, guidato da George Washington, con l’aiuto delle maggiori potenze europee (soprattutto la Francia), riuscì a vincere; nel 1783 venne proclamata l’indipendenza delle colonie che si chiamarono Stati Uniti d’America. Nel 1788 fu approvata una costituzione, gli Stati Uniti d’America divennero una repubblica dove il diritto di voto era esteso a molte più persone che in Inghilterra.

Emanuel Leutze, George Washington attraversa il fiume Delaware (1776)
Emanuel Leutze, George Washington attraversa il fiume Delaware nel 1778 (dipinto del 1851)

Per approfondire:

…e dopo il ripasso, mettiti alla prova!

Rispondi alle seguenti domande
  1. Che tipo di monarchia c’era in Inghilterra già dalla fine del Seicento?
  2. Che cos’è l’agronomia?
  3. Quali coltivazioni impiantarono nelle colonie le nuove potenze commerciali?
  4. Quante erano le colonie britanniche dell’America settentrionale?
  5. Chi lavorava nelle piantagioni di tabacco, zucchero e cotone?
  6. Quando venne ufficialmente proclamata l’indipendenza delle colonie americane?
Vero o falso?
  1. Nell’Inghilterra del Settecento tutti avevano il diritto di votare.
  2. In Inghilterra anche la gente comune poteva comprare le stoffe.
  3. Verso la metà del XVIII secolo si scatenò la guerra dei Sette Anni.
  4. I coloni americani si ribellarono contro la madrepatria.
  5. L’esercito americano venne sconfitto dagli Inglesi.
  6. Gli Stati Uniti d’America divennero una monarchia.
Sai spiegare perché…
  • in Inghilterra la produzione dei panni di lana e cotone aumentava?
  • si scatenò la guerra dei Sette Anni?
  • i coloni attraversavano l’Atlantico?
  • nelle grandi piantagioni facevano lavorare gli schiavi neri?
  • i coloni americani si ribellarono alla madrepatria?
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